Teh, Kereta Api, dan Matahari Terbit yang Epik di Retret Musim Panas Raj

Sejak saya masih kecil, saya bermimpi pergi ke Darjeeling. Imajinasi saya terpikat oleh kota yang terletak di kaki pegunungan Himalaya di negara bagian Benggala Barat, India. Dikelilingi oleh kebun teh yang subur dan bertingkat yang membentang melintasi perbukitan, dengan pegunungan megah yang tertutup salju di belakangnya, Darjeeling adalah salah satu stasiun perbukitan paling menakjubkan di India, yang dikenal sebagai Ratu Pegunungan.

Awalnya didirikan pada tahun 1800-an sebagai tempat peristirahatan musim panas bagi para pejabat Inggris, tempat ini disewakan kepada mereka oleh Kerajaan Sikkim, dan kemudian dianeksasi ke Raj Inggris di India. Sejarah ini masih terlihat jelas dalam arsitektur dan gerejanya.

Darjeeling berada jauh di atas beberapa tetangganya di ketinggian 6.710 kaki. Saya membayangkan diri saya sedang menyeruput teh di tengah pegunungan, dikelilingi keindahan alam dan ketenangan.

Saya mengunjungi Darjeeling untuk pertama kalinya pada tahun 2014 dan hujan terus turun. Selama bertahun-tahun saya rindu untuk kembali dan akhirnya, pada musim semi tahun 2023, saya melakukan perjalanan lagi, kali ini bersama ayah dan adik ipar saya, menghabiskan empat hari. Rencananya adalah menjelajahi Darjeeling sendiri, kemudian mengunjungi Tiger Hill yang terkenal dengan matahari terbitnya; nikmati kebun teh dan Batasia Loop, tempat Kereta Api Darjeeling Himalayan berputar 360 derajat yang terkenal; dan kemudian naik kereta api dalam pendakiannya yang berliku-liku melewati pegunungan.

Orang-orang di seluruh dunia sangat mengasosiasikan Darjeeling dengan teh – namun mereka tidak tahu bahwa ketenaran teh Darjeeling harus dibayar mahal, yaitu penggundulan hutan secara besar-besaran seiring dengan perluasan perkebunan teh.

Saat ini, sebagian besar penduduknya adalah imigran dan pekerja migran membuat perdagangan teh di kota ini terus berkembang. Saya belajar banyak tentang sejarah dan budaya industri teh dari beberapa manajer dan pemilik perkebunan teh di kota tersebut. Mereka menjelaskan betapa cepatnya industri ini berkembang dan tim keamanan mereka terus mengawasi para pekerja untuk menjaga tingkat produksi seintensif mungkin. Meskipun kita sangat menikmati menikmati teh, perlu diingat bahwa kenikmatan tersebut terkadang mengorbankan orang lain.

Perhentian pertama kami adalah Chowrasta — atau mal — jantung kota tua di Jalan Nehru. Ini adalah tempat yang hidup dan ramai: lokasi bagi kawasan pejalan kaki di mana wisatawan dan penduduk lokal datang untuk berbelanja, makan, atau sekadar duduk dan menikmati pemandangan. Bagi saya, ini adalah kesempatan besar untuk melihat orang-orang, duduk dengan secangkir teh dan mendengarkan anak-anak muda menyanyikan lagu-lagu Bollywood, keluarga-keluarga yang menawar dengan pedagang, dan percakapan antara orang yang lewat.

Selagi menikmati indahnya kekacauan di sekelilingku, dan dikelilingi aroma pohon pinus yang memabukkan, aku melihat beberapa pedagang perempuan yang menjual bhuta (jagung rebus). Saya berjalan ke salah satunya untuk memesan beberapa dan saat sudah matang, saya bertanya kepadanya tentang empat jalan menuju Chowrasta. Dia menjelaskan bahwa nama Chowrasta berarti “persimpangan”: Masing-masing dari empat jalan menuju keluar mal membawa Anda ke arah yang berbeda.

Kami menginap di Mayfair Hill Resort Darjeeling. Retret Maharajah Nazargunj yang pernah diadakan pada musim panas menawarkan pemandangan panorama kebun teh di sekitarnya dan puncak yang tertutup salju. Mayfair Darjeeling terkenal dengan pesona kolonial dan keanggunan dunia lamanya. Bangunannya yang berwarna kuning cerah dengan atap merahnya terletak di puncak bukit yang menghadap ke bekas rumah musim panas gubernur Inggris pada era Raj.

Keesokan harinya kami melakukan perjalanan ke desa Chimney, atau Chimeni, rumah bagi Angkatan Darat Inggris selama Perang Dunia Pertama. Selama masa kolonial, mereka membangun cerobong asap setinggi 24 kaki yang menjadi nama desa tersebut. Dulunya merupakan jantung sebuah bangunan yang disebut Dak Bungalow, cerobong asapnya adalah satu-satunya bagian dari struktur yang tersisa di hutan di samping desa indah di Himalaya.

“Dak” diterjemahkan menjadi “surat”: Bungalo ini menyediakan akomodasi bagi para pengantar surat Inggris selama masa kolonial, serta menawarkan penginapan bagi pejabat pemerintah Kerajaan Inggris yang berperan untuk mempertahankan pos-pos terdepan East India Company. Di dalam bungalo Anda akan menemukan seorang khansama (juru masak) yang akan memberi makan para pejabat ini selama mereka tinggal di sana — memberikan nama mereka pada kari Anglo-India yang terkenal yang dikenal sebagai dak bangla, atau kari bungalo pos, yang secara tradisional lebih ringan dalam rempah-rempah untuk menyenangkan hati. langit-langit bahasa Inggris.

Di Dak Bungalow saya membayar biaya masuk dan menatap cerobong asap bata merah, yang kini berdiri hampir putus asa, menawarkan sekilas sejarah daerah tersebut.

Tiba-tiba sinar matahari mulai berganti dengan kegelapan, dan tibalah waktunya untuk kembali ke hotel kami di Darjeeling. Kami ingin tidur malam yang nyenyak sebelum berangkat lebih awal untuk melihat matahari terbit di Bukit Harimau.

Menyaksikan sinar matahari pertama menyinari puncak Gunung Kanchenjunga dan Gunung Everest yang tertutup salju telah menjadi ritual di kalangan wisatawan. Karena lokasi mataharinya, waktu terbaik untuk melihat pemandangan menakjubkan ini adalah dari pertengahan Oktober hingga Desember atau Maret hingga April, dan Anda sebaiknya berangkat lebih awal: Tiger Hill berjarak sekitar satu setengah jam perjalanan dari hotel kami dan kami memastikan untuk tiba pada jam 4 pagi. Anda akan terkejut dengan banyaknya orang yang ada di sana pada jam itu.

Saya telah melihat matahari terbit yang luar biasa selama bertahun-tahun, tapi ini adalah sesuatu yang lain: Ini adalah pengalaman yang mencuri hati saya. Saat sinar matahari keemasan pertama kali menyinari puncak gunung bersalju, kami terpesona. Kami menyesap kopi termanis yang pernah saya rasakan, dijual dalam botol oleh pedagang yang memanfaatkan keramaian — cara sempurna untuk menghangatkan diri di pagi yang dingin dan berangin. Seluruh pengalaman di Tiger Hill berlangsung sekitar 30 hingga 45 menit. Ini dimulai sebelum fajar, saat pengunjung berkumpul untuk mendapatkan tempat terbaik untuk melihat matahari.

Ketika saya mencapai titik pengamatan, semuanya diselimuti kegelapan. Tiba-tiba langit berubah menjadi nila tua, menciptakan aura antisipasi. Kemudian ufuk timur mulai bersinar dengan rona lembut berwarna oranye pucat atau merah muda. Langit berubah warna menjadi pastel yang lembut, dengan matahari mengintip keluar. Ketika matahari mulai terbit di atas cakrawala, itu adalah momen yang penuh kekaguman dan keheranan ketika sinarnya menyinari lanskap. Bagi saya, seluruh spektrum warna saat matahari terbit di Tiger Hill menciptakan pengalaman magis dan nyata, dengan permainan cahaya dan bayangan di puncak Himalaya.

Satu-satunya kekecewaan besar – baik di Tiger Hill maupun di tempat lain di Darjeeling – adalah kekacauan yang terjadi. Wisatawan meninggalkan sampahnya di mana-mana, sehingga membahayakan lanskap ini: kita harus lebih berhati-hati dalam melestarikan situs ini untuk generasi mendatang.

Kembali ke Darjeeling, setelah sarapan sederhana, saya berjalan-jalan santai di sekitar beberapa bangunan gereja di kota untuk mengagumi arsitekturnya sementara yang lain sedang menyegarkan diri. Berjalan kaki sejauh ini merupakan cara terbaik untuk menjelajahi kota dan melihat sebanyak mungkin arsitektur kolonialnya. Banyak gereja kolonial di kota ini masih berfungsi dan terbuka untuk kebaktian dan doa, termasuk Gereja Katolik St. Jude, yang dibangun pada tahun 1892. Didirikan untuk melayani komunitas Katolik setempat dan militer Inggris, gereja tersebut dibiarkan kosong selama beberapa tahun setelahnya. English pergi tetapi dibuka kembali beberapa dekade kemudian oleh komunitas Katolik Darjeeling. Dengan pemandangan perbukitan dan lanskap sekitarnya yang menakjubkan, lengkungan runcing, ukiran hiasan, jendela kaca patri, dan detail rumit pada fasadnya, gereja ini adalah permata sejarah dan arsitektur.

Daripada bepergian bersama ayah dan adik ipar saya dengan mobil ke Kurseong untuk mengunjungi beberapa perkebunan teh di kawasan itu, yang jaraknya sekitar 18 mil, saya malah memilih bepergian dengan kereta api. Saya ingin waktu untuk mengagumi pemandangan di sekitar saya — dan saya tahu bahwa deru kereta di sepanjang rel juga akan membangkitkan kenangan indah tentang liburan yang biasa saya lakukan bersama keluarga ketika saya masih kecil.

Kereta Api Darjeeling Himalayan berukuran sempit, yang dikenal sebagai Kereta Mainan, telah menjadi situs Warisan Dunia UNESCO sejak tahun 1999. Saat hari cerah, mudah untuk mengetahui alasannya. Jalur kereta api berjalan di jalur yang tinggi dan menanjak tajam melewati pegunungan dengan lebih dari 850 putaran dan tikungan. Ini memberi saya gambaran sekilas tentang kehidupan di sekitar Darjeeling saat melewati kota-kota perbukitan dan desa-desa, dengan toko-toko dan pedagang yang menjual barang-barang di sepanjang jalan.

Naik kereta aku seperti anak kecil dengan mainan baru. Sepanjang perjalanan kami berhenti untuk mengambil air dan saya berhasil naik dan turun ketika kereta sedang dalam kecepatan lambat. Saya gugup saat melewati tikungan yang curam tetapi saya juga kagum pada saat yang sama. Bagian paling ikonik adalah Batasia Loop, terletak antara Darjeeling dan Ghum, tempat kereta berbelok 360 derajat.

Kereta melewati suaka margasatwa Mahananda, berjalan terhuyung-huyung di sepanjang tikungan tajam dan putaran lereng bukit yang indah, sebelum berhenti di stasiun tua Kurseong di mana saya bertemu keluarga saya untuk mengunjungi beberapa perkebunan teh di daerah tersebut.

Meskipun ada banyak perkebunan teh di Darjeeling, saya ingin mencoba sesuatu yang berbeda. Kami berhenti dan melihat perkebunan Makaibari, tempat teh ditanam sejak tahun 1850-an. Ini adalah salah satu perkebunan teh pertama di India yang memenangkan sertifikat perdagangan adil dan menanam teh secara organik. Saya menyajikan teh mereka ketika saya memiliki restoran, mendapatkannya dari Perusahaan Teh Bristol, pemasok yang mengkhususkan diri pada teh organik dan perdagangan adil. Sebuah hotel kecil di properti tersebut, Makaibari Bungalow, adalah tempat di mana Anda dapat duduk dan menulis novel, menyeruput teh paling nikmat sambil menikmati suasana santai dan kemewahan yang tenang.

Kami juga menghabiskan waktu di Selim Hill Tea Garden, yang berbatasan dengan kota Kurseong dan dibangun pada tahun 1870. Terletak di ketinggian 4.000 kaki di atas permukaan laut, perkebunan ini diberi nama sesuai dengan nama pendiri perkebunan teh, yang oleh penduduk setempat disebut Selim Sahab. Manajer saat ini, Shahab Mallick, menjelaskan kepada saya bahwa perkebunan tersebut 100 persen organik dan telah beralih dari model komersial perkebunan teh lain di wilayah tersebut. Sebaliknya, mereka menciptakan Selim Hill Collective, dengan pendekatan inklusif dan berkelanjutan terhadap penanaman teh yang dirancang untuk melestarikan keanekaragaman hayati dan memperlakukan pekerja dengan adil.

Sebanyak 240 staf tetap perkebunan ini menerima akomodasi, jaminan sosial, dan perawatan kesehatan, dan kami mempelajari keseluruhan proses produksi teh dari awal hingga akhir: pemetikan, pelapukan, penggulungan, pengeringan, penyortiran, dan pengepakan. Tuan Mallick mengajakku berkeliling pondok perkebunan, yang sekarang dihuni oleh pemiliknya. Saya sangat senang mengetahui bahwa Rabindranath Tagore, Penerima Hadiah Nobel Sastra tahun 1913, pernah tinggal di sana.

Mereka yang ingin mengunjungi Darjeeling untuk mendalami budaya minum teh dapat melakukannya lebih mudah dengan bermalam di perkebunan teh mewah seperti Taj Chia Kutir Resort and Spa, Glenburn Tea Estate, Ging Tea House, atau Singtom Tea Estate & Resor.

Saat kami berkendara di sepanjang jalan lereng bukit kembali ke Darjeeling, kami berhenti di Timboor on the Trail, sebuah restoran yang terkenal dengan makanan Nepalnya, yang dikelilingi oleh taman bertingkat yang dipenuhi berbagai macam bunga indah termasuk azalea dan petunia. Saya ingin mencicipi thali tradisional Nepal, kombinasi berbagai hidangan, termasuk dal, sabzi (sayuran), daging atau ikan, salad, acar, chutney, raita (yogurt), nasi, dan roti chapati. Saya berharap untuk mengingat kembali kenangan makan bersama teman-teman Nepal yang tumbuh bersama saya di Benggala Barat. Sepetak sayuran yang cukup besar di bagian belakang restoran menjadi dasar bagi banyak hidangan di menu mereka, termasuk krim dal makhani yang dibuat dengan kacang lentil hitam dan ayam mentega yang memanjakan.

Thali Nepal adalah ledakan rasa yang menarik. Sabzi jamur yang bersahaja, dal hitam organik, dan gobi matar sabji yang dibumbui ringan — kembang kol dan kacang polong — disajikan di samping kentang goreng Nepal yang dikenal sebagai aloo fry.

Selain itu, kami menikmati berbagai acar: gundruk ko achaar (sayuran yang difermentasi), mooli ko achar (acar lobak dengan cabai) danfille achar — acar bubuk yang dibuat dari biji nigella. Selain itu, thali juga menyertakan kheer krim (puding beras), cara sempurna untuk mengakhiri hidangan.