Setelah Koneksi Instan, Keliling Dunia Dengan Bintang Polo Air

Robert Ashton Conner harus menyesuaikan ekspektasinya saat bertemu dengan bintang polo air Margaret Ann Steffens pada 3 Desember 2016.

“Saya mengharapkan orang yang sangat besar,” kata Mr. Conner, ketika dia tiba di Old Pro, sebuah bar di Palo Alto, California, untuk pesta ulang tahun yang diatur oleh seorang teman. Pengetahuan sepintasnya tentang polo air memberinya kesan bahwa para pemainnya adalah orang-orang yang tinggi, berambut pirang dan berotot. Nona Steffens, yang tingginya 5 kaki 8 inci dan berambut cokelat, bukanlah orang seperti itu.

Namun ketenangan dan kepercayaan diri yang membawanya meraih medali emas Olimpiade bersama tim polo air putri AS pada tahun 2012 dan sekali lagi pada tahun 2016 terlihat jelas. “Maggie sangat percaya padanya,” kata Mr. Conner. “Dia datang ke pesta pria yang merayakan ulang tahun dan membeli tequila untuk semua orang.”

Dalam perjalanan pulang malam itu, dia bertekad untuk bertemu dengannya lagi, meskipun itu berarti mengatur kencan pertama dari jarak ratusan mil.

Ibu Steffens, 30, dibesarkan di Danville, California, dalam keluarga tokoh akuatik. Ayahnya, Carlos Steffens, mempelajari polo air di negara asalnya Puerto Rico dan kemudian menjadi All-American di University of California, Berkeley. Kakak perempuannya Jessica Steffens, salah satu dari tiga kakak laki-lakinya, termasuk di antara rekan satu timnya di Olimpiade Musim Panas 2012. Ibu Steffens mulai bermain pada usia 8 tahun dan bergabung dengan Tim Nasional Polo Air Wanita AS pada usia 15 tahun. “Ini jelas merupakan urusan keluarga bagi saya,” katanya.

Dia tinggal setahun lagi untuk mendapatkan gelar sarjana di bidang sains, teknologi, dan masyarakat di Stanford ketika dia diundang ke pesta di Old Pro. “Saya berusia 23 tahun saat itu karena saya harus mengambil jeda tahun untuk Olimpiade,” katanya. “Jadi saya sebenarnya tidak ingin pergi ke pesta persaudaraan. Sebuah bar sempurna.”

Begitu pula minuman yang dibelikan Tuan Conner setelah dia mentraktir tequila kepada orang banyak: minuman Kuba gratis. “Ini minuman Puerto Rico,” katanya. “Saya seperti, orang ini mengenal saya.” Bahkan lebih baik lagi, “dia memiliki ritme dan kepercayaan diri. Menurutku, dia pria yang sangat menarik.”

Tuan Conner, 31, yang nama panggilannya Bobby, berasal dari Marin County, California. Keluarganya memiliki kilang anggur, 689 Cellars, di Lembah Napa; dia bekerja di bagian penjualan dan produksi di sana. Dia hanya tahu sedikit tentang polo air ketika bertemu dengan Ibu Steffens. “Saya belum pernah menonton pertandingan seumur hidup saya,” katanya. Olahraganya adalah sepak bola. Dia memainkannya di Saint Mary’s College of California, di mana dia memperoleh gelar MBA pada tahun 2017 setelah lulus pada tahun 2015 dengan gelar sarjana administrasi bisnis. Dia adalah kapten timnya. Dia tinggal di San Francisco ketika mendapat undangan ke pesta di Palo Alto.

Liburan mempersulit rencananya untuk bertemu Ms. Steffens lagi. Keluarganya, yang sedang berlibur ratusan mil ke selatan di Pantai Newport, telah menunggunya untuk bergabung dengan mereka. Tapi “Maggie adalah orang pertama dalam hidup saya yang langsung membuat saya tertarik,” katanya. “Aku harus lebih sering bertemu dengannya.” Di pesta itu, dia mendapatkan nomor teleponnya. Keesokan harinya, dia mengajaknya kencan melalui SMS. Pada 22 Desember, dua minggu setelah bertemu dengannya, dia berkendara enam jam untuk menjemputnya di Danville.

Chemistry instan mengikuti mereka ke Havana, sebuah restoran Kuba di Walnut Creek, California, pada kencan pertama mereka. “Kami segera memiliki hubungan yang luar biasa di mana kami bisa menjadi diri kami yang sebenarnya di sekitar satu sama lain,” kata Ms. Steffens. “Kami berdua berpikir, Wow, ini adalah seseorang yang bisa kami nikahi. Itu membuat kami berdua takut.”

Tuan Conner sedang jatuh cinta pada saat mereka berciuman selamat malam. Dalam beberapa minggu, dia berkendara ke Palo Alto dari Marin County setiap hari Selasa, satu-satunya hari libur Ms. Steffens dari latihan. “Bobby adalah orang yang selalu berusaha.”

Selain karir polo airnya, Ibu Steffens adalah seorang pengusaha. Sebelum memperoleh gelar master di bidang manajemen dan teknik dari Stanford pada tahun 2018, ia membantu mendirikan perusahaan analisis atlet muda 6-8 Sports. Reputasi internasionalnya sebagai pemain profesional sudah mapan. Pada tahun 2017, dia bergabung dengan tim pro di Hongaria, di mana Mr. Conner datang untuk menyemangatinya. Kemudian, pada tahun 2019, ketika dia pindah ke Barcelona untuk bermain, dia mengemas hidupnya dan mengikutinya ke sana. “Dia bersedia pindah ke seluruh dunia untuk saya,” katanya. Mereka tinggal bersama di Spanyol selama hampir dua tahun, lalu kembali ke California saat awal Covid.

Mereka telah membeli rumah yang masih mereka tinggali, di Long Beach, pada tahun 2021 ketika Ms. Steffens, sebagai kapten, memimpin timnya meraih medali emas Olimpiade ketiga di Tokyo. Penundaan Olimpiade 2020 karena pandemi menjadi pukulan telak setelah latihan bertahun-tahun. “Itu sulit,” katanya. “Bobby adalah sistem pendukungku.”

[Click here to binge read this week’s featured couples.]

Pada tanggal 8 Juli 2022, saat naik perahu saat matahari terbenam di dekat rumah mereka di Long Beach, dia mengejutkannya dengan cincin pertunangan berlian milik neneknya. Ms Steffens, yang tidak merahasiakan kesiapannya untuk bertunangan, sangat gembira.

Pada 11 November, mereka menikah di Caribe Hilton di San Juan, Puerto Riko. Saudara laki-laki Nona Steffens, Charles Thomas Steffens, ditahbiskan oleh Universal Life Church untuk memimpin di hadapan 135 tamu; sebagian besar, termasuk banyak rekan satu tim Ms. Steffens, terbang dari California.

“Pelatih saya memberi saya libur seminggu untuk merayakan pernikahan saya,” kata Ms. Steffens, yang kini berlatih untuk Olimpiade 2024. “Kami menikmati setiap menitnya.”