Key West dengan Anggaran Terbatas

Tiga jam setelah kunjungan terakhir saya ke Key West, Florida, saya mendengarkan putri duyung menjelaskan mengapa penduduk pulau disebut “Keong”.

“Kami mempunyai tradisi dahulu kala, ketika seorang bayi lahir – karena, saat itu, bayi Anda lahir di rumah – Anda akan meletakkan tongkat di halaman dan meletakkan cangkang keong di atasnya. Begitulah cara Anda mengetahui bahwa ada Keong baru yang lahir.”

Keong generasi kedua, Kristi Ann Mills — dikenal secara lokal sebagai Mermaid Kristi Ann — menyelenggarakan Festival Mermaid Key West tahunan. Dia dan saya bertemu pada kunjungan sebelumnya dan menurut saya dia mewakili hal terbaik tentang Key West: masyarakatnya.

Terkenal dengan ayam-ayam liar di jalanan, bar-bar yang mengundang pengunjung, dan gaya hidup santai “Margaritaville” yang dipopulerkan oleh Jimmy Buffett, Key West telah lama menarik perpaduan bohemian antara seniman, musisi, pelestari lingkungan, dan putus sekolah hingga akhir abad ke-19. -jalan tropis di ujung paling selatan Amerika Serikat.

Selama pandemi, pulau ini menjadi surga yang berbeda, mengundang masuknya pendatang baru yang mencari gaya hidup di luar ruangan. Harga real estate melonjak dan dengan kebijakan pariwisata terbuka Florida, bisnis hotel berkembang pesat.

Jadi, apakah saya, seorang traveler yang hemat, masih bisa menikmatinya?

Di San Pellegrino ($2,95) di Funky Rooster Coffee House dan Wine Bar di Kota Tua, di mana “bar hewan peliharaan”, atau mangkuk air di teras, memiliki papan bertuliskan “Anjing dan ayam minum gratis,” Ms. yakinkan aku bahwa aku bisa. Dia membagikan tipsnya tentang tempat-tempat favorit — banyak di antaranya saya kunjungi — dan memperkenalkan saya kepada Conch lain yang membuat tempat itu unik.

“Keluar jalur,” sarannya. “Anda akan melihat bagaimana kami melakukan sesuatu dengan sedikit berbeda.”

Pada bulan Oktober, bulan yang relatif sepi untuk mengunjungi Key West, harga akomodasi murah berkisar $175 per malam atau lebih. Di NYAH — kependekan dari Not Your Average Hotel — sebuah tempat tidur di kamar asrama quad dengan kamar mandi pribadi berharga $100 per malam. Itu adalah tawaran yang menarik, terutama karena hostel ini – serangkaian pondok yang terhubung – memiliki kolam renang di halaman, termasuk sarapan (ditanggung oleh biaya resor sekitar $10 per malam) dan berlokasi di pusat Kota Tua.

Kecuali Anda memesan kamar pribadi dengan keluarga atau teman, menginap di hostel berisiko menimbulkan misteri teman sekamar. Dalam kasus ini, satu-satunya wanita yang berbagi kamar tanpa embel-embel itu telah menaburkan pakaiannya di keempat tempat tidur dan menjelaskan bahwa dia akan berpesta setelah putus cinta. Untungnya, karena dia pulang jam 5 pagi dan saya berangkat jam 8 pagi, kami jarang tumpang tindih selama saya menginap dua malam.

Pagi hari adalah waktu favorit saya untuk bersepeda mengelilingi Key West. Saya telah mengatur untuk menyewa mobil berkecepatan tunggal melalui Eaton Bikes, yang menawarkan diskon 10 persen untuk pemesanan di muka yang dilakukan secara online (biaya sewa dua hari $28,80). Berkat layanan pengiriman nirsentuh perusahaan, saya menemukan sepeda terkunci diparkir di rak NYAH sebelum saya tiba dan akan meninggalkannya di tempat yang sama saat berangkat untuk diambil.

Cara yang populer untuk berkeliling pulau, bersepeda mengalahkan berjalan kaki dalam hal kecepatan dan jangkauan, serta menghindari rasa frustrasi di tempat tanpa parkir di jalan raya karena harus mencoba memarkir mobil di tempat yang ramai atau di jalan yang dibatasi.

Paling sering, saya terjebak di jalur perumahan yang jarang dilalui orang, mengayuh melewati gubuk-gubuk Keong dengan tanaman hijau subur dan daun jendela badai yang dicat cerah yang memberikan tur arsitektur DIY yang mempesona di setiap perjalanan.

Di tengah rumah-rumah sederhana terdapat rumah-rumah mewah yang mengesankan – banyak di antaranya diubah menjadi tempat tidur dan sarapan atau museum – yang memberikan petunjuk penting tentang masa lalu pulau ini: Pada tahun 1830-an, Key West adalah kota per kapita terkaya di Amerika Serikat.

“Seratus tahun kemudian, Key West menjadi sangat miskin, orang-orang melupakannya,” kata Thomas Greenwood, kurator di Museum dan Taman Rumah Tertua (tiket masuk $10), sambil mencatat bahwa Key West juga merupakan kota pertama yang menyatakan kebangkrutan pada masa Depresi. . “Sekarang mereka mengingat kami karena kaus vulgar kami dan bir murah kami.”

Saya bertemu Tuan Greenwood di rumah berbingkai kayu bergaya Bahama tahun 1829 yang relatif sederhana dengan atap atap dan beranda tinggi di jalan utama, Jalan Duval. Tempat ini penuh dengan barang-barang antik dari masa paling awal ketika keluarga Francis Watlington, seorang kapten laut, kepala pelabuhan, dan legislator negara bagian, tinggal di sini, termasuk meja permainan yang dilengkapi dengan kartu remi karton abad ke-19. Di belakangnya, pohon jeruk nipis dan gumbo limbo Spanyol menaungi rumah masak di taman, tempat yang tenang hanya beberapa langkah dari Duval, yang dipenuhi penumpang dari kapal pesiar raksasa Carnival Glory. Kapal itu berada di pelabuhan pada hari itu di dermaga pribadi yang secara kontroversial diizinkan untuk menampung mereka, meskipun ada pemungutan suara pada tahun 2020 untuk membatasi kapal pesiar.

Saya mengikuti kerumunan orang sekitar enam blok menuju rumah besar paling terkenal di pulau itu, Rumah dan Museum Hemingway (tiket masuk $18), tempat penulis Ernest Hemingway tinggal dari tahun 1931 hingga 1939 bersama istri keduanya, Pauline Pfeiffer.

Pasangan ini berbagi tagihan tertinggi di Kolonial Spanyol yang dikelilingi oleh taman yang rimbun dengan segerombolan kucing yang sebagian besar merupakan keturunan hewan peliharaan asli Hemingway yang berjari enam, Putri Salju.

“Polidaktil dianggap sebagai jimat keberuntungan,” kata pemandu wisata saya, Mary Jane Pierce. “Hemingway adalah orang yang percaya takhayul dan rawan kecelakaan. Dia pikir dia bisa menggunakan semua bantuan yang dia bisa dapatkan.”

Pada kunjungan saya, 66 kucing – yang memiliki akun Instagram sendiri – menjelajahi perkebunan tempat para pemandu menghibur banyak penggemar sastra dan pecinta kucing dengan kisah-kisah tentang pengarang yang suka berpesta pora, memancing, dan menulis di rumah yang dipenuhi foto.

Cukup Hemingway, pikirku, sambil mengayuh sepedaku ke Museum Seni & Sejarah Key West. Namun di sini ada harta karun yang sebanding dengan harga tiket masuk ($15,50): Lima puluh sembilan gambar pena dan tinta oleh seniman satwa liar Guy Harvey yang menggambarkan kisah mengharukan Hemingway “The Old Man and the Sea” dipasang di tangga besar di tengah gedung. Rumah Pabean asli tahun 1891 tempat museum berada.

Selama beberapa jam setiap malam sebelum matahari terbenam, pusaran energi Key West berpindah ke tepi laut Mallory Square, beberapa blok dari Customs House. Dalam tradisi yang sudah ada sejak tahun 1960an, alun-alun umum yang menghadap ke barat ini menarik para pengamen dan pemain akrobat jalanan yang ingin menghibur orang banyak yang mencari kilatan cahaya hijau yang kadang-kadang muncul tepat saat matahari menghilang di cakrawala.

Peraturan keselamatan baru yang diadopsi awal tahun ini setelah seorang pemain dan penonton terluka melarang terjadinya kebakaran di dermaga, sehingga alat sulap apinya hilang. Namun penontonnya tetap ada, begitu pula para gitaris, kios kerajinan, dan paranormal.

Ini pesta yang menarik, tetapi saya menemukan musik yang lebih baik di sepasang klub musik tanpa biaya tambahan. Di Smokin’ Tuna Saloon, saya mendengarkan lagu country yang kuat dari gitaris Cliff Cody, yang sering tampil, sambil menikmati bir seharga $7.

Ketika saya pergi dengan gelas setengah penuh, bartender menyarankan agar saya membawanya pergi.

“Polisi melihat ke arah lain asalkan bukan wadah kaca dan tidak membuat onar,” sarannya.

Itu mungkin salah satu cara untuk meregangkan minuman, tapi canggung saat bersepeda, jadi saya membuangnya dan mengayuh sepeda ke Schooner Wharf Bar di pelabuhan. Menyusui Key West Sunset Ale seharga $5, saya menyaksikan perahu layar bergoyang tertiup angin sambil mendengarkan cover rock perkusif dari gitaris Ken Fairbrother, yang menyanyikan “Grandma Got Run Over By a Reindeer,” karena angin bulan Oktober, katanya, “terasa seperti Natal.”

Key West benar-benar santai dan ada banyak cara untuk bersantap dengan harga murah. Namun untuk makanan enak dengan harga terjangkau, waktu adalah segalanya.

“Pengunjung menikmati matahari terbenam lalu makan malam, namun penduduk setempat akan menyuruh Anda melakukannya sebaliknya,” kata Maria Wevers, pemilik Grand Cafe dengan teras yang mengundang di Duval Street yang mengadakan happy hour setiap hari mulai pukul 16.00 hingga 19.00 dengan minuman dan makanan pembuka setengah harga.

Begitulah — sebelum matahari terbenam — Saya datang untuk mencoba grapefruit margarita ($9) dan mengisi hidangan setengah harga seperti roti panggang salmon asap ($9) dan kerang kukus ($8).

Setelah kilatan hijau luput dari perhatian saya sekali lagi, saya mengayuh di jalan yang sepi menuju Restoran El Siboney, restoran favorit lokal Kuba yang dihiasi dengan poster perjalanan antik Kuba dan porsinya begitu besar sehingga saya mengemas setengah ayam panggang saya dengan nasi kuning dan kacang hitam ($14,95) .

Hanya berjarak 90 mil dari Kuba, Key West telah menyambut para migran dari pulau tersebut sejak tahun 1830-an, yang menjelaskan banyaknya makanan Kuba. Untuk makan siang keesokan harinya saya pergi ke Sandy’s Café, sebuah jendela di depan binatu yang terkenal dengan kopi kentalnya dan sandwich Kuba ($9,75) yang dilapisi dengan daging babi, ham, dan keju Swiss. Beberapa blok jauhnya, saya berpiknik di Key West Garden Club (gratis) di tepi laut yang terletak di bekas benteng Perang Saudara.

Sore itu, sebelum happy hour di Milagro Restaurant & Bar, permata beraksen Latin di mana minuman ($14 untuk kembang sepatu margarita) disajikan dua untuk satu dari jam 5 hingga 6:30 sore, saya mengunjungi Pabrik Penyulingan Rum Legal Pertama Key West. Tur gratis dimulai dengan mencicipi piña colada dan diakhiri dengan sampel rum gratis.

Seorang koki, Paul Menta, ikut mendirikan penyulingan tersebut pada tahun 2012 untuk menerapkan seleranya pada kategori minuman keras yang katanya sering kali diolah untuk menutupi kotoran. Pendekatan uniknya dalam menyuling rum termasuk merendam tong-tongnya yang sudah tua dalam air asin laut sebelum mengisinya dan memasukkan rasa seperti jeruk nipis dalam jumlah kecil.

“Kalau kreatif, di banyak tempat dianggap aneh,” kata Pak Menta usai tur. “Tetapi di Key West, Anda termasuk di antara orang-orang Anda.”

Meskipun Key West terkenal dengan gaya hidup liarnya, saya selalu menghargai satwa liarnya. Pada perjalanan sebelumnya, saya pernah berperahu ke gundukan pasir dan pulau-pulau kecil yang dipenuhi cangkang di dekatnya. Saya seharusnya melampaui batasan anggaran saya untuk memesan perjalanan snorkeling dan menonton lumba-lumba dengan Honest Eco, kesepakatan yang masuk akal seharga $99 untuk empat jam dengan perahu listrik.

Sebaliknya, saat matahari terbit di hari terakhir saya, saya berenang di Fort Zachary Taylor Historic State Park (tiket masuk pejalan kaki atau sepeda $2,50), memata-matai sersan mayor bergaris dan ikan kakatua berwarna pastel.

Dalam perjalanan keluar, saya berhenti di Florida Keys Eco-Discovery Center (gratis), yang berfokus pada Suaka Laut Nasional Florida Keys di sekitarnya, yang melindungi satu-satunya terumbu karang penghalang di Amerika Utara. Pameran ini menampilkan lebih dari 2.000 bangkai kapal, hutan bakau yang berfungsi sebagai tempat pembibitan spesies akuatik, dan padang lamun penyerap karbon.

“Orang-orang tidak serta merta menghubungkan perubahan iklim dengan mencairnya lapisan es karena mereka tidak melihatnya, namun di sini mereka dapat melihat bagaimana perilaku mereka berdampak pada terumbu karang dan hewan,” kata Emily Kovacs, manajer pusat tersebut, sambil menunjuk pada karang di air di luar museum yang telah memutih selama musim panas yang sangat terik.

Kemudian, saya mengunjungi Pusat Margasatwa Key West (gratis), sebuah tempat perlindungan yang ditujukan untuk menyelamatkan dan merehabilitasi burung liar. Di kandang luar ruangan yang besar, pelikan coklat sedang memulihkan diri dari kantong tenggorokan yang robek akibat tulang ikan yang dibuang, burung pemangsa dirawat karena dehidrasi, dan tukik gallinule yang ditinggalkan mendayung di bak mandi.

Ketika sudah sembuh, sebagian besar burung dilepaskan ke alam liar dari Taman Adat Sonny McCoy yang berdekatan, sebuah blok pohon rindang tersembunyi yang populer di kalangan pecinta burung dan, pada sore ini, diisi dengan nyanyian burung pengicau palem yang bermigrasi.

Selagi saya menonton, Chris Castro, seorang sukarelawan yang mengenakan sarung tangan kulit panjang, membawa seekor osprey anggun dari tempat rehabilitasinya dan meluncurkannya ke langit yang cerah. Sayap burung pemangsa itu mengepak dalam-dalam saat ia berlayar melintasi laut tempat ia diselamatkan beberapa hari sebelumnya, karena terendam air.

Seperti kilatan cahaya hijau sesaat saat matahari terbenam, peristiwa yang mengharukan itu berakhir dalam sekejap, namun sekali lagi membuktikan bahwa, terlepas dari popularitasnya, Key West memberikan penghargaan kepada siapa pun yang memperhatikan, berapa pun anggaran mereka.