JetBlue Meminta Persetujuan Pengadilan atas Akuisisi Spirit Airlines

Maskapai penerbangan kecil yang beroperasi di bawah bayang-bayang empat maskapai penerbangan dominan di negara ini semakin merasakan tekanan untuk melakukan merger dengan maskapai lain guna mendapatkan akses ke lebih banyak pesawat dan gerbang bandara.

Dinamika tersebut terlihat di ruang sidang federal di Boston pada hari Selasa di mana JetBlue Airways mencoba membujuk hakim untuk mengizinkannya membeli Spirit Airlines seharga $3,8 miliar. Hal serupa juga terjadi pada akhir pekan lalu ketika Alaska Airlines mengusulkan mengakuisisi Hawaiian Airlines senilai $1,9 miliar.

Hasil dari kesepakatan ini bisa menjadi sangat penting bagi perusahaan dan industri penerbangan AS, di mana empat perusahaan menguasai lebih dari dua pertiga pasar nasional dan mendominasi bandara-bandara besar di tempat-tempat seperti Atlanta, Dallas-Fort Worth dan Newark. Jika salah satu atau kedua merger disetujui, kesepakatan tersebut akan menjadi yang terbesar dalam beberapa tahun terakhir.

Gelombang besar merger maskapai penerbangan terakhir berakhir ketika American Airlines bergabung dengan US Airways pada tahun 2013. Selain American, industri ini kini didominasi oleh Delta Air Lines, United Airlines, dan Southwest Airlines. Masing-masing perusahaan tersebut mengontrol begitu banyak gerbang serta slot lepas landas dan mendarat di bandara hub mereka sehingga kemungkinan besar mereka tidak akan kehilangan lebih dari sebagian kecil penumpang yang terbang ke dan dari kota-kota tersebut. Maskapai penerbangan yang lebih besar juga umumnya membayar lebih sedikit untuk pesawat dan perlengkapan lainnya karena ukurannya memungkinkan mereka untuk menegosiasikan kesepakatan yang lebih baik.

“Kekuatan ukuran dalam industri ini luar biasa,” kata Christopher Raite, analis senior di Third Bridge, sebuah perusahaan riset. “Ada keuntungan inheren yang diberikan ukuran kepada Anda.”

Posisi dominan dari empat maskapai besar ditampilkan secara menonjol dalam argumen pembelaan JetBlue dalam kasus antimonopoli federal yang diajukan oleh Departemen Kehakiman terhadap akuisisi Spirit. Dalam argumen penutupnya pada hari Selasa, Ryan Shores, pengacara JetBlue, mengatakan bahwa maskapai penerbangan kecil “membutuhkan jaringan yang luas untuk dapat bersaing dengan maskapai besar.”

Pengacara Departemen Kehakiman, Edward Duffy, membantah bahwa penjualan tersebut akan menghilangkan sumber persaingan yang kecil namun penting. Spirit biasanya menjual tiket dengan harga lebih murah dari JetBlue dan maskapai penerbangan lainnya. Dan dia berpendapat bahwa lebih dari 135 juta penumpang maskapai penerbangan setiap tahunnya akan menderita jika Spirit tidak lagi membantu menurunkan tarif pada rute-rute yang diterbangi para pelancong tersebut. Dengan mengakuisisi perusahaan tersebut, kata Duffy, JetBlue akan menjadi raksasa yang mendominasi pasar dan ingin bersaing dengannya.

Jika menyelesaikan akuisisi Spirit, JetBlue akan memiliki pangsa pasar lebih dari 10 persen, dibandingkan dengan 16 persen yang dikuasai United, maskapai terkecil dari empat maskapai besar. Alaska dan Hawaii akan memiliki pangsa gabungan sebesar 8 persen.

Dalam persidangan yang diajukan di hadapan Hakim William G. Young dari Pengadilan Distrik AS untuk Distrik Massachusetts, pemerintah berargumentasi bahwa akuisisi tersebut akan mengurangi persaingan, terutama pada 262 rute yang menurut Mr. Duffy adalah maskapai penerbangan yang bersaing. Penggabungan tersebut akan meningkatkan pangsa pasar JetBlue di lebih dari selusin rute menjadi lebih dari 50 persen, menurut analisis data dari Cirium, penyedia data penerbangan. Semua dominasi baru ini akan terjadi pada rute ke dan dari Florida, tempat Spirit bermarkas, meskipun dampaknya mungkin berkurang karena maskapai penerbangan tersebut berencana untuk menyerahkan sebagian akses bandara jika kesepakatan tersebut disetujui.

Departemen Kehakiman juga berpendapat bahwa Spirit sangat mengganggu, mencakup sekitar setengah dari seluruh layanan yang ditawarkan oleh maskapai penerbangan berbiaya terendah di negara tersebut.

Dalam argumen penutupnya, Duffy berargumentasi bahwa gagasan bahwa maskapai penerbangan lain akan mengisi kekosongan yang ditinggalkan oleh Spirit memerlukan tingkat keyakinan yang “sangat mengejutkan” bahwa perusahaan-perusahaan tersebut akan “tumbuh lebih cepat dari sebelumnya dan bahkan beberapa perusahaan lain, bahwa mereka akan tumbuh lebih cepat dari sebelumnya dan bahkan perusahaan-perusahaan tersebut akan tumbuh lebih cepat dari sebelumnya. mengambil alih maskapai lama dengan cara yang belum pernah mereka lakukan sebelumnya, bahwa mereka akan terbang dengan cara dan tempat yang pada dasarnya bertentangan dengan strategi bisnis mereka yang sudah ada.”

JetBlue yang lebih besar kemungkinan besar akan meniru empat maskapai penerbangan besar dengan mengenakan tarif yang relatif tinggi, kata pemerintah. Selain itu, JetBlue berencana mengurangi jumlah kursi di jet Spirit agar sesuai dengan konfigurasinya yang lebih lapang, yang menurut pemerintah akan semakin menaikkan harga tiket. Departemen Kehakiman memperkirakan bahwa kesepakatan itu pada akhirnya akan merugikan konsumen sebesar $1 miliar hingga $2 miliar per tahun dengan tarif yang lebih tinggi.

Dalam membela merger tersebut, JetBlue telah menunjukkan sejarahnya dalam mengganggu industri, sebuah fakta yang diakui oleh Departemen Kehakiman tahun lalu ketika mereka berhasil menggugat untuk membubarkan aliansi antara JetBlue dan American di Boston dan New York. Dengan lebih banyak pesawat dan rute, JetBlue mengatakan pihaknya akan memiliki kemampuan untuk menarik lebih banyak penumpang dari maskapai besar, memaksa mereka untuk memotong tarif atau bekerja lebih keras untuk memenangkan atau mempertahankan pelanggan.

Kombinasi JetBlue dan Spirit akan “memberikan skala untuk menjadi penantang nasional kelima yang mampu bersaing dan disruptif bagi maskapai penerbangan dominan di industri ini di tahun-tahun mendatang,” kata Mr. Shores, mitra di firma hukum Cleary Gottlieb Steen & Hamilton.

JetBlue juga mengatakan akan memberikan akses ke beberapa slot lepas landas dan pendaratan bandara di New York, Boston dan Florida, di mana JetBlue dan Spirit akan memiliki pangsa pasar yang sangat tinggi. Maskapai ini menuduh pemerintah terlalu picik dalam fokusnya pada sejumlah kecil rute, dibandingkan manfaat nasional dari kesepakatan tersebut. Maskapai penerbangan dapat dan memang mengubah rute dan pesawat secara oportunistik, dan beberapa maskapai penerbangan pasti akan bersaing dengan JetBlue yang lebih besar sambil mengambil alih sebagian bisnis Spirit, kata maskapai tersebut.

Satu hal yang disepakati oleh JetBlue, Departemen Kehakiman, dan banyak pakar adalah bahwa industri ini menjadi terlalu terkonsentrasi. Pemerintahan sebelumnya mengizinkan merger besar-besaran yang mengantarkan dominasi empat maskapai besar.

Di bawah kepemimpinan Presiden Biden, Departemen Kehakiman berupaya untuk secara agresif menegakkan undang-undang antimonopoli, terutama dengan mencegah konsolidasi lebih lanjut.

Tentu saja, strategi tersebut sepertinya tidak akan membuat industri ini menjadi lebih kompetitif dibandingkan sekarang, terutama di bandara-bandara yang sudah didominasi oleh empat perusahaan terbesar. Selama setahun terakhir, misalnya, lebih dari separuh penerbangan masuk atau keluar Bandara Internasional Dallas-Fort Worth dioperasikan oleh Amerika, menurut Cirium. United mengontrol porsi penerbangan serupa di Bandara Internasional Newark Liberty. Dan sekitar dua dari setiap tiga penerbangan yang berangkat atau tiba di Atlanta pada tahun lalu dioperasikan oleh Delta.

Memiliki lebih sedikit pesaing juga meningkatkan kemungkinan bahwa perusahaan setidaknya akan berkoordinasi secara diam-diam satu sama lain, kata pakar antimonopoli. Eksekutif perusahaan dapat lebih mudah memantau perubahan tarif dan jadwal pesaing mereka dan menyesuaikan taktik mereka ketika hanya ada beberapa perusahaan besar. Perusahaan-perusahaan juga cenderung tidak terlibat dalam perang tarif karena tidak ada keuntungan yang diperoleh ketika masing-masing perusahaan memiliki bandara penghubungnya sendiri, tempat mereka menerbangkan sebagian besar pesawatnya.

“Pesaing yang lebih kecil, biasanya, adalah mereka yang unggul dalam peringkat,” kata John Kwoka, seorang profesor ekonomi di Universitas Northeastern dan pakar antimonopoli yang telah memberikan nasihat kepada negara bagian dan Departemen Kehakiman mengenai merger maskapai penerbangan. “Jika orang lain membeli sesuatu seharga $100 dan Anda adalah pesaing kecil dan dapat memberi harga $70 atau $80, Anda akan memperoleh banyak pangsa dan bisnis dibandingkan penjual besar.”

JetBlue didirikan pada tahun 1999 dan dengan cepat menemukan pijakannya, menjadi salah satu dari sedikit operator yang tetap memperoleh keuntungan setelah serangan teroris 11 September. Perusahaan ini mendapatkan reputasi sebagai kekuatan yang suka berkelahi. Dalam buku putih tahun 2013, para peneliti di Massachusetts Institute of Technology menemukan bahwa ketika maskapai penerbangan beroperasi di suatu pasar, harga tiket turun, yang disebut sebagai “Efek JetBlue”.

Namun beberapa analis maskapai penerbangan mengatakan bahwa JetBlue telah kehilangan arah dalam beberapa tahun terakhir karena mengejar penumpang premium dan mendapatkan keuntungan.

Jika kesepakatan ini disetujui, JetBlue akan memperluas armada dan tenaga kerjanya lebih dari 50 persen, mengoperasikan lebih dari 450 pesawat dan mempekerjakan sekitar 34.000 orang. JetBlue terutama beroperasi di Boston, New York, Los Angeles dan beberapa tujuan di Florida. Jaringan Spirit lebih tersebar, namun sangat padat di Florida dan Timur.

Hakim dalam persidangan tidak mengatakan kapan dia diperkirakan akan mengeluarkan keputusan akhir. JetBlue mengatakan pihaknya berencana untuk menyelesaikan integrasi operasi Spirit selambat-lambatnya pada paruh pertama tahun 2024.