Di Balik Layar Bersama Kru Relawan di Festival Balon Udara Albuquerque

Ketika manusia pertama kali terbang di udara, ia tidak berada di dalam pesawat terbang. Itu terjadi di balon udara, pada tahun 1783 — 120 tahun sebelum penerbangan perdana Wright bersaudara. Sejak itu, biplane telah berevolusi menjadi jet jumbo, namun teknologi dasar di balik balon hampir tidak berubah: kain, keranjang, pembakar, pemberat, dan awak darat.

Di sinilah para penyembah seperti JoAnn Smith, 37, dan Benjamin Brown, 41, berperan. Mereka telah menghabiskan lebih dari satu dekade berkeliling Barat Daya membantu pilot Jonathan Wolfe, 53, menyiapkan balon berpola fraktal Infinitude dan kemudian berlomba untuk bertemu kemanapun angin membawanya, karena balon tidak dapat dikemudikan. Mereka dan kru sukarelawan lainnya menghabiskan waktu luang mereka untuk menggembungkan, mengejar, dan mengemas balon, dan jika beruntung, mereka mendapatkan sedikit waktu tayang di sepanjang perjalanan.

Sekitar 200 festival balon berlangsung di seluruh Amerika Serikat setiap tahun, di semua musim. Di Timur Laut, festival kebanyakan terjadi pada musim semi atau musim panas. Di Barat Daya, mereka pergi sepanjang musim dingin. Ini berarti banyak slot bagi anggota kru sukarelawan untuk memegang tali, membuka lipatan kain, mengemudikan mobil pengejar, dan banyak lagi. Dalam kebanyakan kasus, yang harus Anda lakukan hanyalah hadir, menandatangani surat pernyataan pelepasan tanggung jawab, dan bersiap untuk belajar.

Alarm berbunyi pada pukul 4 pagi, membangunkan saya untuk bergabung dengan kru sukarelawan Pak Wolfe pada 13 Oktober, Hari ke 7 dari Albuquerque International Balloon Fiesta yang berlangsung selama sembilan hari, festival balon terbesar di dunia. Tahun ini, penyelenggara memperkirakan, hampir 970.000 tamu menghadiri acara yang diadakan di Balloon Fiesta Park, atau sekitar 80.000 lebih banyak dibandingkan tahun 2018, yang menunjukkan kebangkitan penuh dari kondisi terendah akibat pandemi.

Matahari terbit masih dua jam lagi, namun lapangan di Albuquerque sudah dipenuhi orang dan kumpulan warna yang akan segera menjadi balon. Para penerbang balon memulainya lebih awal agar mereka siap untuk ritual sebelum matahari terbit yang disebut patroli fajar, yang mana pilot berpengalaman lepas landas dalam kegelapan, balon mereka menyala seperti lentera raksasa berwarna-warni.

“Semua orang seperti anak-anak yang melihat semua balon, semua warna, dan semua orang tersenyum saat menonton balon,” kata Matt W. Guthrie, 62, seorang pilot balon lama dari Corrales, NM, yang menghadiri tetapi tidak terbang di festival tahun ini.

Kru Tuan Wolfe, dipimpin oleh Tuan Brown, pergi ke lapangan dengan truk dengan keranjang, balon, dan pembakar di belakang dan mulai bersiap. Mr Wolfe, salah satu dari 629 pilot di festival tahun ini, menuju ke pengarahan cuaca. Balon Mr. Wolfe adalah salah satu dari dua balon yang dimiliki oleh Fractal Foundation, sebuah organisasi nirlaba yang didirikan Mr. Wolfe untuk meningkatkan minat siswa terhadap sains, matematika, dan seni. Memiliki balon tidaklah murah: Membeli balon bisa berharga $20.000 hingga $100.000, tergantung ukurannya. Lisensi bernilai hingga $4.000, dan pemeliharaan serta asuransi dapat berjumlah hingga $3.000 per tahun.

Beberapa dari 17 anggota kru mengatur kerumunan orang untuk menonton. Yang lain membuka lipatan amplop balon – bagian kain yang menahan udara – di atas terpal, memasang keranjang dengan pembakar dan tangki propana, dan menempelkan amplop ke keranjang dengan kabel logam. Sebuah kipas angin mulai meniupkan udara sejuk ke dalam amplop saat Tuan Wolfe kembali dengan membawa kabar baik: angin baik.

Akhirnya, salah satu koordinator festival, yang dijuluki zebra karena seragam mereka yang mirip wasit sepak bola, memberi lampu hijau kepada Mr. Wolfe untuk menyalakan kompor dan mengisi amplop dengan udara panas. Dengan suara mendesing yang keras, balon tersebut mulai berdiri, bergabung dengan ratusan balon lainnya yang membentang bagaikan bunga raksasa saat matahari terbit.

“Hari ini, semuanya akan seperti kemacetan lalu lintas,” kata Wolfe.

Penonton bersorak dan bertepuk tangan saat Mr. Wolfe dan dua awak lepas landas.

“Kami akan menghitung sampai 10 dan membiarkan kru menikmati momen tersebut,” kata Mr. Brown, sementara semua orang memandang ke angkasa dan menarik napas dalam-dalam, terpesona oleh keindahannya.

Kemudian, berbekal radio dan aplikasi GPS, kami masuk ke bagian belakang truk pickup. Pengejaran pun berlangsung.

Beberapa sukarelawan di kru Mr. Wolfe, yang menyebut diri mereka SkyDyes karena seragam warna-warni mereka, menjadi bagian dari keluarga, namun banyak dari mereka yang menemukannya secara kebetulan.

Nona Smith tinggal di Rio Rancho, NM, ketika suatu pagi di tahun 2003, ibunya membangunkannya dan menyuruhnya pergi ke atap. Balon udara bermotif ikat celup dengan tanda perdamaian menggantung di atasnya melayang di langit di atas rumah mereka.

Sekitar empat tahun kemudian, dia bertemu dengan Tuan Brown di sebuah pesta rumah, dan dia mengundangnya untuk menjadi kru bersamanya keesokan harinya. Ketika dia muncul keesokan paginya, dia melihat balon yang sama dan bertemu dengan pilotnya, Tuan Wolfe.

“Saya pernah keluar sana dan tidak pernah pergi lagi,” kata Ms. Smith.

Sejak dia mulai, Ms. Smith, yang tinggal di Albuquerque, telah melakukan perjalanan ke kru di sekitar Barat Daya serta di Swiss dan Austria. Dia bermaksud untuk segera menjadi kru di Meksiko.

Mr Brown, seorang mahasiswa pilot berbasis di Albuquerque yang bekerja di sebuah startup biomedis, telah menjadi kru untuk Mr Wolfe selama sekitar 17 tahun di festival di tempat-tempat seperti Arizona, Utah, Colorado dan New Mexico.

Adrenalin yang terpacu bisa membuat ketagihan. Smith dan Brown ingat satu pengejaran yang sangat menarik pada bulan Januari 2020. Mereka berlomba di Interstate 40 di New Mexico dengan kecepatan 75 mil per jam, mata mereka tertuju pada Infinitude, yang terbang setinggi 15.000 kaki dan mencapai kecepatan lebih tinggi. hingga 69 mil per jam — jauh lebih cepat dari biasanya 10 mph Setelah tiga jam yang menegangkan, Infinitude mendarat dengan selamat di jalan tanah di Albuquerque.

Gabby England, 31, anggota SkyDyes lainnya, adalah keponakan Tuan Brown, yang mengundangnya untuk melakukan shift kru bersamanya. Selama pengejaran tahun 2021 di Red Rock Balloon Rally, di Gallup, NM, dia mendapat kesempatan untuk terbang.

Itu adalah perjalanan singkat — sebuah lompatan, ketika pilot mendarat lalu dengan cepat naik kembali, biasanya untuk menemukan area pendaratan yang lebih baik sehingga balon dapat diturunkan dengan aman.

Pak Wolfe yang sedang terbang di beberapa tebing, mendarat sebentar untuk menurunkan penumpang di area yang tidak cocok untuk meletakkan balon. Dia meminta Ms. England, yang berada di dalam mobil pengejar, untuk bergabung dengannya untuk melompat. Dari ketinggian, mereka menemukan tempat terbuka yang bagus, namun angin tidak bertiup kencang, dan sampai mereka mendarat, mereka tidak menyadari bahwa mereka terlalu jauh dari jalan raya. Jadi Ms. England melangkah keluar dan menggunakan tali untuk memandu balon dengan hati-hati ke jalan terdekat.

“Saya harus berjalan di atas balon seperti seekor anjing,” kenang Ms. England. “Saya hampir membayangkan bagaimana rasanya berjalan-jalan dengan Clifford si Anjing Merah Besar, Anda tahu, hanya karena ukurannya yang besar.”

Biasanya, pilot balon memiliki dua hingga lima awak tetap, kata Patrick Cannon, presiden Federasi Balon Amerika, sebuah organisasi yang mengelola dan mendidik para penerbang balon. Ada sekitar 8.000 hingga 20.000 anggota kru aktif tetap di Amerika Serikat, Mr. Cannon menambahkan, namun banyak sukarelawan yang hanya menjadi kru satu kali dalam hidup mereka. Administrasi Penerbangan Federal melaporkan bahwa terdapat 4.955 pilot komersial dan 2.051 pilot swasta dengan peringkat kelas balon. Pilot komersial dapat mengangkut penumpang yang membayar, sedangkan pilot swasta dapat mengangkut penumpang yang tidak membayar.

Julie Graff, 37, dan ayahnya David Hunt, 69, muncul pada 12 Oktober, Hari ke-6 festival Albuquerque, berharap bisa bergabung dengan kru balon untuk pertama kalinya. Video YouTube telah menarik minat Ny. Graff, perwakilan piutang di perusahaan teknologi Snap One, dan dia membawa serta ayahnya, yang merupakan pensiunan dan sukarelawan petugas pemadam kebakaran.

Mereka tidak perlu menunggu lama untuk mendapatkan kesempatan. “Sebelum kami menyelesaikan pendaftaran, ada seorang pilot yang berkata, ‘Ini situs saya, datanglah jika Anda sudah selesai,’” kata Ny. Graff.

Pilot itu adalah Gregory Ashton, 61, dari Meridian, Idaho, yang menerbangkan Montie si Domba Hitam, anggota kategori bentuk khusus yang menyeringai, termasuk Yoda, seekor harimau, dan kaktus saguaro yang memakai kacamata hitam.

Tuan Ashton segera menggunakan pasangan itu, mengeluarkan balonnya dan menggembungkannya, lalu mengembalikannya lagi dalam tiga hari berikutnya. Sehari sebelum festival berakhir, Tuan Ashton mengejutkan Nyonya Graff dengan undangan untuk terbang. Di dalam keranjang, tugas utamanya adalah mengawasi balon-balon lain di langit: Pesawat mana pun yang berada di bawahnya berhak terbang.

“Kita berangkat, berangkat, berangkat,” kata Ny. Graff. “lalu Greg menyesuaikan ketinggiannya, lalu kami seperti berhenti di udara. Ini adalah pengalaman yang sangat keren untuk merasakan perubahan itu dan melihat semuanya, dan melihat bayangan balon.”

Susan Van Campen, 65, seorang sukarelawan penyelenggara festival, membantu merekrut calon anggota kru di stan tempat Ny. Graff dan Mr. Hunt mendaftar. Dia menyerahkan lembar pendaftaran, surat pernyataan pengabaian, dan buklet tentang keselamatan dan tugas-tugas dasar kru kepada siapa pun yang menyatakan minatnya. Setelah formulir ditandatangani, Ny. Van Campen memasangkan para sukarelawan dengan pilot, dan jika mereka kembali untuk shift kru lagi, katanya, dia akan memberi mereka tiket kru untuk menghadiri festival tanpa biaya (setiap sesi, baik pagi atau malam, biasanya $15 per orang). Dengan ratusan pilot yang datang dari berbagai penjuru, tambahnya, festival ini selalu membutuhkan lebih banyak kru.

Para penerbang balon memiliki tradisi, sejak masa awal di Prancis, bersulang sampanye di akhir penerbangan, sebagai isyarat niat baik kepada pemilik lokasi pendaratan, serta kepada kru.

“Ada anggaran sampanye yang cukup besar bagi kami,” kata Mr. Brown sambil tertawa.

Setelah kami mengejar balon fraktal Tuan Wolfe selama sekitar satu jam, dia mendarat di tempat parkir di barat daya Balloon Fiesta Park. Tim bertemu dengannya dalam beberapa menit dan segera mulai bekerja membongkar dan mengemas balon untuk festival mendatang sesuai jadwal — rapat umum Red Rock di Gallup, pada awal Desember; Bluff, Utah, pada awal Januari; dan Chama, NM, pada bulan Februari.

Tuan Wolfe mengeluarkan beberapa botol sampanye dari keranjang dan bersiap untuk bersulang seperti biasanya.

Dia membuka sumbat ke udara – tradisi pembaptisan penumpang yang baru pertama kali dibaptis dengan menuangkan sampanye ke tubuh mereka – dan orang dewasa serta anak-anak bergegas untuk menangkapnya, sebuah momen yang melambangkan mengapa para sukarelawan menyukai Mr. Brown mendapat banyak manfaat dari bekerja sebagai kru balon.

“Rasanya seperti menjadi anak-anak,” kata Mr. Brown. “Rasanya seperti bermain, lebih dari, menurut saya, mungkin hal lain dalam hidup saya. Anda tahu, ini seperti permainan dan Anda bisa bermain dengan semua teman Anda.”

Ikuti Perjalanan New York Times pada Instagram Dan mendaftar untuk buletin Travel Dispatch mingguan kami untuk mendapatkan tips ahli dalam bepergian dengan lebih cerdas dan inspirasi untuk liburan Anda berikutnya. Memimpikan liburan di masa depan atau sekadar bepergian dengan kursi berlengan? Lihat kami 52 Tempat untuk Dikunjungi pada tahun 2023.