Dalam Debat Pohon Natal Asli vs. Palsu: Pertimbangkan Satwa Liar

Beberapa tahun setelah Society for the Protection of New Hampshire Forests memulai perkebunan pohon Natal, Nigel Manley, yang mengawasi operasi tersebut, mulai memperhatikan beberapa perkembangan menarik di antara deretan pohon balsam harum dan pohon cemara Fraser yang melapisi lahan tersebut.

Pada musim semi, area di sekitar pohon-pohon muda menjadi tempat bersarangnya burung-burung seperti bobolink – burung penyanyi yang bermigrasi ke dan dari Amerika Selatan – rusa pembunuh dan burung kayu, yang memanfaatkan ruang terbuka untuk melakukan penerbangan pacaran dan membesarkan anak-anak mereka. Rusa menyembunyikan anaknya di rerumputan panjang. Burung waxwing dan robin bersarang di pohon yang lebih tua, anak-anaknya akan berkembang biak beberapa bulan sebelum panen. Tikus dan tikus yang hidup di daratan menarik perhatian rubah dan burung pemangsa yang bermigrasi seperti alap-alap dan harrier, yang berpesta dengan tumpah ruah setiap kali rumput dipangkas.

Di masa-masa iklim yang berbahaya ini, ketika sifat pendinginan dan oksigenasi pohon semakin dihargai, mendukung penebangan pohon tampaknya berlawanan dengan intuisi. Namun, manfaat ekologis dari pohon Natal asli adalah alasan mengapa banyak pemerhati lingkungan lebih mendukung pohon Natal palsu yang berbahan dasar minyak bumi yang dikirim dari belahan dunia lain.

Perkebunan pohon Natal dapat berfungsi seperti hutan muda, kata Andy Finton, ahli ekologi hutan di Nature Conservancy di Massachusetts. Biasanya dua hingga tiga anakan ditanam untuk setiap pohon yang dipanen, dan menurut Jill Sidebottom, juru bicara National Christmas Tree Association, perkebunan pohon Natal sering kali ditanam di lahan pertanian yang tidak terpakai, sehingga memungkinkan para petani untuk menjaga ruang hijau mereka.

“Mereka menarik karbon dari atmosfer,” kata Mr. Finton tentang pepohonan. “Mereka membersihkan udara dan, dalam banyak kasus, membersihkan air minum. Mereka menjaga lanskap tetap tidak berkembang, mencegah permukaan yang kedap air, dengan memberikan insentif ekonomi kepada pemilik tanah.”

Dengan tingginya tekanan pembangunan dan semakin cepatnya hilangnya hutan alami, katanya, perkebunan pohon dapat menyediakan habitat bagi satwa liar, terutama burung dan mamalia yang lebih menyukai ruang terbuka di tepi hutan.

Sebuah penelitian di Jerman yang diterbitkan tahun lalu menemukan bahwa perkebunan tumbuhan runjung dapat menjadi tempat perlindungan penting bagi empat spesies burung lahan pertanian yang terancam: linnet, tree pipit, woodlark, dan yellowhammer. Jika penutup tanah digunakan, serangga penyerbuk dapat memperoleh manfaat. Sepuluh tahun yang lalu, para peneliti mendokumentasikan 80 spesies tanaman di perkebunan pohon di North Carolina, termasuk tanaman milkweed yang tumbuh setinggi pinggang di tepi ladang, yang menarik 17 genera lebah dan serangga predator yang memangsa hama pohon.

Tom Norby, presiden Asosiasi Pohon Natal Pacific Northwest, mengatakan bahwa sebagian kecil dari pohon-pohon tersebut dipanen setiap tahun, sehingga sekitar 90 persennya dapat tumbuh dan tersedia untuk hewan. Di peternakannya sendiri, ia telah melihat rusa, kelinci, burung hantu kerdil, beruang, anjing hutan, dan puma, yang mengikuti rusa yang mencari makan di ladangnya saat pegunungan tertutup salju.

Dukungan terhadap pertanian tidak bersifat universal. Nathan Donley, direktur kesehatan lingkungan di Pusat Keanekaragaman Hayati, mengatakan bahwa pohon asli jauh lebih baik daripada pohon plastik, dan bahwa perkebunan pohon Natal secara ekologis lebih unggul daripada lapangan golf atau lapangan atletik.

Namun dia mengatakan bahwa perkebunan pohon besar, khususnya yang berada di Pacific Northwest, umumnya merupakan perkebunan yang padat penduduk dan hanya memiliki tanaman tunggal. Meskipun tanaman pangan pada umumnya disemprot lebih sering dalam setahun, ia khawatir bahwa siklus pertumbuhan pohon Natal yang lebih panjang dapat mengakibatkan muatan pestisida yang lebih banyak dan kumulatif, yang dapat berakhir di sungai atau aliran sungai terdekat. “Anda benar-benar mencari-cari spesies yang bisa mendapatkan manfaat,” kata Dr. Donley. “Demi efisiensi, keberlanjutan menjadi prioritas utama.”

Namun Bert Cregg, seorang profesor hortikultura dan kehutanan di Michigan State University, mengatakan bahwa meskipun penggunaan pestisida bervariasi berdasarkan spesies dan wilayah, para petani pohon Natal pada umumnya ingin meminimalkan penggunaan bahan kimia tersebut. Pestisida itu mahal, katanya, dan banyak petani yang tinggal di lokasi tersebut dan tidak ingin terkena dampaknya. Dia juga mengatakan peningkatan penggunaan tanaman penutup tanah, seperti semanggi, menurunkan suhu tanah dan menarik nitrogen, sehingga mengurangi kebutuhan pupuk.

Antara tahun 2013 dan 2018, petani pohon Natal di Carolina Utara melaporkan penurunan penggunaan pestisida sebesar 21 persen. Pak Norby juga mengatakan bahwa penggunaan insektisida menurun.

Pada saat pohon mencapai konsumen, para ahli sepakat bahwa sisa pestisida yang tersisa sangatlah sedikit. Ada juga petani organik yang menawarkan pohon yang tidak diolah.

Mengenai masalah apakah menebang pohon itu disarankan atau etis, David Mizejewski, naturalis dari National Wildlife Federation, mengatakan pohon Natal harus dipandang sebagai komoditas pertanian.

“Saya tumbuh dengan pemikiran yang sama, seperti, ‘Oh, tidak, membunuh pohon itu buruk,’” kata Mr. Mizejewski. Namun sikap “pecinta lingkungan perkotaan” tersebut, katanya, merupakan sebuah pandangan yang disederhanakan mengenai kompleksitas kehidupan dan kematian di planet ini. “Sama seperti Anda memakan brokoli, Anda juga mematikan tanaman brokoli, bukan?” dia berkata.

Setelah Natal, katanya, banyak kota yang memotong pohon Natal untuk dijadikan kompos atau menggunakannya sebagai benteng melawan erosi pantai. Mereka dapat ditenggelamkan ke dalam kolam untuk habitat ikan atau dipecah untuk menjadi tempat berlindung bagi makhluk di halaman belakang.

“Hal ini tidak berarti bahwa perkebunan pohon Natal adalah pengganti alam yang belum tersentuh,” kata Mizejewski. “Saya mendorong masyarakat untuk memikirkan berbagai hal melalui kacamata ekologi, di mana segala sesuatu memiliki siklus hidup. Dan yang lebih penting adalah ketika ia hidup, ia benar-benar berkontribusi terhadap ekosistem tersebut.”