Bagaimana Pelayaran 3 Tahun Kehidupan di Laut Terungkap

Kara dan Joe Youssef menjual dua apartemen mereka, menarik tabungan hidup mereka, menyerahkan sebagian besar harta benda mereka dan, pada akhir Oktober, berangkat ke Istanbul untuk perjalanan seumur hidup: pelayaran tiga tahun keliling dunia, dijadwalkan berangkat pada November .1.

Namun pada akhir November, setelah berbulan-bulan mengalami kekacauan di balik layar, keluarga Youssef terjebak di Istanbul, sehingga perusahaan pelayaran membatalkan perjalanan tersebut. Ia tidak memiliki kapal yang dapat menangani perjalanan tersebut.

Perusahaan Turki, Miray Cruises, telah mengumumkan pelayaran tersebut, yang diberi nama Life at Sea, pada bulan Maret. Mereka mengklaim ini akan menjadi pelayaran terpanjang yang pernah ada – 382 kunjungan pelabuhan selama 1.095 hari – dan komunitas di laut, dengan peluang untuk menjelajahi dunia. Internet Starlink dan pusat bisnis memungkinkan penumpang bekerja dari jarak jauh.

Pelayaran ini tampaknya ideal untuk era pascapandemi, dan menyasar orang-orang yang ingin melarikan diri. Dengan tarif mulai dari $90.000 untuk kabin dalam dan naik hingga $975.000 untuk suite, perjalanan ini bahkan tampak seperti tawaran yang murah bagi sebagian calon penumpang, lebih murah daripada tinggal tiga tahun di banyak kota.

Dalam bulan pertama penjualan, lebih dari separuh dari 400 kabin kapal telah dipesan. Namun merencanakan pelayaran sebesar ini adalah tugas yang sangat besar, membutuhkan sebuah kapal yang cukup besar untuk membawa ratusan orang, mendapatkan hak untuk berlabuh di seluruh dunia dan mendapatkan pendanaan.

Seperti Festival Fyre versi laut lepas, yang menjanjikan konser musik mewah di Bahama dan mengantarkan sandwich dingin serta tenda darurat, pelayaran itu meledak. Hal ini telah membuat orang-orang, seperti keluarga Youssef, frustrasi dan bingung. Meski dijanjikan pengembalian uang, sejauh ini hanya sebagian kecil dari uang yang dikembalikan.

Dalam sebuah wawancara pada bulan Desember, Vedat Ugurlu, pemilik Miray, menyalahkan kurangnya pembiayaan dan bunga atas pembatalan kapal pesiar tersebut.

“Kami mencoba segalanya untuk menemukan solusi, namun pada akhirnya kami tidak bisa mendapatkan investor dan kami tidak bisa menjual cukup kabin,” katanya.

Hal ini membuat Youssef, 36, mantan pekerja kemanusiaan dari Ohio, dan suaminya duduk di Istanbul dengan tiga koper dan satu barang bawaannya, menunggu pengembalian dana sebesar $80.000.

“Mereka terus memimpin kami, membuat kami tetap berharap hingga menit terakhir, hanya beberapa hari sebelum kami seharusnya berangkat,” katanya. “Kami menjual semua yang kami miliki untuk mewujudkan impian ini. Kami merasa benar-benar dikalahkan.”

Pada bulan Juni 2022, ketika industri pelayaran mulai pulih dari penutupan akibat pandemi, Mikael Petterson, seorang pengusaha yang berbasis di Miami, memiliki ide untuk pelayaran tiga tahun. Pelayaran jangka panjang bukanlah hal yang jarang terjadi, tetapi biasanya memakan waktu paling lama satu tahun, karena adanya logistik.

Tuan Petterson mempunyai rencana untuk mencapai tujuan di seluruh dunia. Yang tidak dia miliki hanyalah sebuah kapal. Melalui seorang broker, ia diperkenalkan dengan Miray International, yang telah menawarkan layanan pelayaran dan operasi kapal pesiar sejak tahun 1996.

Pak Ugurlu pemilik Miray menyarankan MV Gemini. Dia telah memperoleh kapal berkapasitas 400 kabin dan 1.074 penumpang pada tahun 2019, dan terutama menggunakannya untuk perjalanan antara Turki dan kepulauan Yunani.

Tuan Petterson tidak mampu membeli kapal tersebut, jadi kedua kelompok tersebut malah bergabung. Dia akan melakukan pemasaran sementara Miray mengurus operasional.

Pada November 2022, Tuan Petterson menandatangani kontrak tiga bulan untuk mengembangkan merek baru mereka: Life at Sea Cruises. Dia belum pernah melihat Gemini, namun mengatakan bahwa dia mempercayai pengalaman Miray selama hampir 30 tahun.

Kendra Holmes, yang saat itu menjabat wakil presiden strategi pengembangan bisnis di Miray, mengatakan perusahaannya tidak hanya memiliki kapal tersebut tetapi juga memiliki anggaran sekitar $10 juta untuk memperbarui kapal tersebut untuk pelayaran yang begitu lama. Itu juga memiliki pengalaman dan staf yang dibutuhkan, katanya.

Mr Petterson mengunjungi Turki pada bulan Desember 2022 dan melihat Gemini, tetapi mengatakan fokusnya adalah pada desain dan pembuatan rendering untuk pemasaran. Rencananya nanti akan dilakukan pemeriksaan teknis, ujarnya.

“Konfigurasi kabin sempurna untuk harga dan keterjangkauan yang kami pasarkan,” katanya.

Pada tanggal 1 Maret 2023, Life at Sea mulai menjual ruang di kapal pesiar, menarik jutaan klik ke situs web yang baru dibuat. “Itu meledak begitu saja, dan kami hampir tidak bisa mengimbanginya,” kenang Mr. Petterson.

Banyak calon penumpang yang belum pernah naik kapal pesiar. Keri Witman, 56, seorang eksekutif pemasaran dari Cincinnati, sedang mencari perubahan, komunitas dan petualangan baru.

Dia menyukai kemampuan bepergian sambil terus bekerja. “Sepertinya ini kesempatan yang sempurna,” katanya.

Ibu Witman adalah salah satu orang pertama yang memesan pada bulan April. Dia meminta seorang pengacara untuk menyelidiki perusahaan tersebut dan, setelah tidak menemukan tanda bahaya, dia memberikan deposit $5.000 untuk kabinnya yang seharga $185.120 dan menjual rumahnya.

Ketika Tuan Petterson kembali ke Gemini pada bulan April, muncul pertanyaan tentang kapal dan rencana perjalanannya. Mungkinkah kapal tersebut mampu menampung cukup bahan bakar untuk berlayar antar pelabuhan yang lebih jauh? Dalam catatan audio yang dikirim ke timnya, Robert Dixon, perencana rencana perjalanan, mengatakan dia tidak diberi akses ke ruang mesin dan diberitahu oleh seorang insinyur bahwa kapal tersebut tidak dapat menampung cukup bahan bakar untuk menyeberangi Samudera Atlantik sesuai jadwal. Dia juga menyampaikan kekhawatirannya mengenai rencana penyeberangan di Pasifik Selatan.

“Bahkan jika Anda menghabiskan $10 juta lagi untuk kapal itu, saya rasa itu tidak cukup untuk mencapai apa yang ingin kami lakukan,” kata Dixon dalam rekaman tersebut. Dia menolak untuk diwawancarai.

Selain itu, ada pertanyaan mengenai ukuran Gemini. Jika kapal pesiar tersebut menjual kapasitas 1.074 unitnya, apakah akan ada cukup ruang bagi orang-orang untuk bersantai atau bekerja, seperti yang direncanakan banyak dari mereka, selama tiga tahun?

Di tengah pertanyaan tentang Gemini, ketegangan mulai meningkat. Tim Mr. Petterson mengeluh bahwa mereka tidak dapat memproses transaksi kartu kredit dan tidak memiliki rekening escrow untuk mengamankan simpanan, seperti yang biasa terjadi di Amerika Serikat.

Miray mengira tim penjualan akan memungut ongkos penuh di muka, namun meminta ratusan ribu dolar sekaligus merupakan hal yang sulit. Tuan Petterson memperkenalkan rencana cicilan, yang membantu meningkatkan penjualan, namun membuat Miray tidak siap. Dan tidak ada akun di Amerika Serikat yang dapat digunakan oleh tim penjualan saat mengamankan reservasi.

Kepala Miray, Tuan Ugurlu, memiliki kedai pizza di Orlando, Florida, dan Tuan Petterson mengatakan perusahaan tersebut memintanya untuk menyetorkan pembayaran awal ke rekening toko tersebut. Menurut Ms. Holmes, hal itu disarankan sebagai solusi sementara.

Miray mencari cara lain untuk menerima pembayaran, termasuk penggunaan Square, platform pembayaran online, namun setelah Miray berselisih dengan Square, Mr. Petterson, yang prihatin dengan kurangnya cara aman untuk menyimpan simpanan, meminta perusahaan untuk mengembalikan semua uang tersebut. simpanan klien. Khawatir pelayarannya dalam bahaya, penumpang membatalkan reservasi setidaknya 25 kabin.

Pada bulan Mei, di tengah kekacauan tersebut, keluarga Youssef menghadiri webinar untuk calon penumpang, namun tidak mendengar apa pun tentang masalah pembayaran. Pasangan itu diyakinkan, bahkan di kapal lain, bahwa kapal pesiar tersebut akan berangkat pada 1 November. Pada tanggal 6 Mei, mereka memberikan deposit sebesar $5.000 dan diberitahu bahwa pembayaran sebesar 25 persen akan jatuh tempo pada tanggal 7 Juni.

Saat itu, Tuan Petterson telah keluar dari perusahaan. Pertengkaran internal perusahaan menjadi publik di aplikasi dan halaman Facebook yang dibuat untuk pelayaran tersebut. Tuan Petterson memberi tahu penumpang bahwa Life at Sea telah dibongkar, dan Miray menolak menjawab pertanyaan kritis. Dia mendesak penumpang untuk mengajukan keluhan kepada otoritas maritim AS.

Ms Holmes, dari Miray, menggambarkan Mr. Petterson sebagai pecundang dalam perebutan kekuasaan. “Itu sampai pada titik di mana seseorang tidak bisa menjadi kapten, jadi mereka mencoba menenggelamkan seluruh kapal,” katanya. Dia menjadi kepala eksekutif Life at Sea dan mulai berupaya meyakinkan penumpang.

Kebingungan dan kepanikan terjadi di antara para penumpang, banyak di antaranya sudah mulai kehilangan nyawanya. “Kami merasa sangat gugup, awalnya mengikuti satu webinar dengan tim yang keluar, kemudian dengan Kendra Holmes,” kenang Ms. Youssef.

Namun pada minggu-minggu berikutnya, Ms. Youssef mengatakan dia merasa lebih nyaman karena Ms. Holmes dan timnya mengadakan webinar harian yang berfokus pada mendapatkan kapal baru.

“Kendra sangat meyakinkan dan berdedikasi,” kata Ms. Youssef, sambil mencatat bahwa “dia sangat realistis, sedangkan Mikael telah menjanjikan matahari dan bulan kepada kita.”

Dalam webinar pada tanggal 31 Mei, Ms. Holmes mengatakan bahwa perusahaan telah memutuskan untuk tidak membuat rekening escrow. Dia mengatakan bahwa pihaknya akan menggunakan metode lain untuk melindungi simpanan penumpang, yaitu sebuah obligasi yang diajukan ke Komisi Maritim Federal, sebuah badan AS yang membantu mengatur transportasi laut. Namun obligasi tersebut tidak pernah diajukan.

Pada awal Juli, Life at Sea mengumumkan bahwa “karena permintaan yang belum pernah terjadi sebelumnya,” mereka telah mengakuisisi kapal dengan 627 kabin yang lebih besar – yang diberi nama MV Lara. Kenyataannya, perusahaan tersebut telah memberikan deposit dan sedang bernegosiasi untuk membeli Lara dengan bantuan investor, dengan harga yang kemudian ditanggung oleh Mr. Ugurlu antara $40 juta dan $50 juta.

Pada saat itu, Mary Rader, 68, seorang pensiunan pekerja sosial dari Westchester County, NY, meminta agen perjalanan untuk memeriksa Miray Cruises dan diberi tahu bahwa perusahaan tersebut memiliki reputasi baik. Ketika sepasang suami istri menawarkan untuk memindahkan kabin mereka kepadanya dengan harga diskon, dia mengambil kesempatan itu, menarik $80.000 dari tabungan pensiunnya.

Nona Rader melakukan dua pembayaran, $50.000 dan $35.000, namun mengatakan dia tidak pernah menerima tanda terima dan pasangan tersebut tidak pernah menerima pengembalian dana. Dia akhirnya mendapatkan boarding pass, tetapi di aplikasi kapal pesiar, dia dan pasangan itu terdaftar di kabin yang sama.

“Saat itulah saya mulai melihat semua tanda bahaya, tapi saya terjebak karena saya sudah melakukan pembayaran,” katanya.

Pada bulan September, keluarga Youssef menjual apartemen mereka untuk memenuhi pembayaran pelayaran mereka; yang lain mulai mengajukan visa, mengirimkan barang ke Istanbul dan mengatur hewan peliharaan mereka.

Saat itu, meski hanya 111 dari 627 kabin kapal yang terjual, penumpang yang mendaftar yakin bahwa kapal akan berlayar, meski hanya dengan dua penumpang.

Pada tanggal 26 September, hari pembayaran untuk mengamankan Lara, Ms. Holmes menerima telepon dari pemilik Miray, Mr. Ugurlu, yang mengatakan bahwa investor utama telah keluar, namun dia sedang mengerjakan kandidat lain. Setelah menerima beberapa permintaan pembatalan, Ms. Holmes memposting di aplikasi kapal pesiar bahwa, sesuai dengan ketentuan kontrak, penumpang yang membatalkan sekarang hanya akan menerima pengembalian uang sebesar 10 persen.

Pada tanggal 27 Oktober, hanya beberapa hari sebelum jadwal keberangkatan kapal pesiar tersebut – dan dengan 30 penumpang di Istanbul, siap untuk berangkat – perusahaan mengumumkan bahwa perjalanan tersebut telah ditunda hingga 11 November dan akan berangkat dari Amsterdam. Beberapa hari kemudian, pemberangkatan kembali ditunda hingga 30 November.

Pada 16 November, Youssef mengetahui dari sebuah surat kabar bahwa Lara telah diakuisisi oleh perusahaan lain. “Kami frustrasi dan merasa terjebak dalam ketidakpastian, tidak ada informasi yang bisa kami dapatkan kecuali apa yang kami temukan sendiri,” katanya. Ms Holmes mengundurkan diri dari Miray pada hari yang sama.

Pada tanggal 19 November, Ugurlu mengeluarkan pernyataan yang mengatakan bahwa investor telah menarik diri karena kerusuhan di Timur Tengah; keesokan harinya Miray mengkonfirmasi bahwa pelayaran itu dibatalkan.

Sehari kemudian, penumpang diminta menandatangani perjanjian dengan Miray, yang akan membagi pembayaran pengembalian dana selama tiga bulan, dari Desember hingga Februari. Batas waktu pertama telah berlalu pada 22 Desember, dan hanya beberapa penumpang yang mendapatkan uang. Miray mengatakan, keterlambatan ini disebabkan bank meminta dokumentasi tambahan.

Keluarga Youssef mengatakan pada 28 Desember bahwa mereka masih belum menerima pengembalian dana. Selama sebulan terakhir mereka tinggal di sebuah hotel di Istanbul yang dibayar oleh perusahaan kapal pesiar.

“Kita bisa segera menjadi tunawisma,” kata Youssef.

Miray, Ms. Holmes dan Mr. Petterson sekarang secara terpisah mengerjakan kapal pesiar tiga tahun lainnya, yang akan diluncurkan tahun depan.

Ibu Rader, pensiunan pekerja sosial, tidak punya harapan. “Saya belum menerima apa pun, tapi saya tidak menyangka akan menerimanya,” katanya. “Dugaan saya, perusahaan itu akan ditutup atau direstrukturisasi, dan apa pun yang saya masukkan ke dalam uang tunai tidak akan pernah dibayarkan.”

Ikuti Perjalanan New York Times pada Instagram Dan mendaftar untuk buletin Travel Dispatch mingguan kami untuk mendapatkan tips ahli dalam bepergian dengan lebih cerdas dan inspirasi untuk liburan Anda berikutnya. Memimpikan liburan di masa depan atau sekadar bepergian dengan kursi berlengan? Lihat kami 52 Tempat untuk Dikunjungi pada tahun 2023.