Apa yang Akan Terjadi di Tahun 2024? Pemotong Kue Mungkin Memberi Tahu.

Ben Clark mungkin memiliki kualifikasi unik untuk memprediksi hasil pemilihan presiden berikutnya. Dia bukan ahli jajak pendapat atau ahli strategi politik. Dia membuat pemotong kue.

Peralatan pemanggang yang terbuat dari logam merupakan penentu arah budaya yang luar biasa, kata Mr. Clark, yang menjalankan Ann Clark, produsen pemotong kue terbesar di Amerika Serikat. Tepat setelah pemilu tahun 2016, dia menyadari bahwa persentase penjualan produk Hillary Clinton dan Donald Trump kurang lebih sesuai dengan perolehan suara.

Musim semi lalu, bentuk gitar dan notasi musik mulai terjual dengan cepat, tepat saat Taylor Swift memulai tur Eras-nya. Pada bulan Juli, pemotong kue berbentuk seperti lipstik dan mobil convertible mulai populer berkat Barbie mania.

Pada suatu pagi baru-baru ini di pabrik di Rutland. Vt., Pak Clark bingung memikirkan pemilu tahun depan — khususnya, cara membuat cetakan kue Presiden Biden, yang siluetnya tidak begitu mudah dikenali. Tiba-tiba, dia tersadar.

“Kacamata!” kata Tuan Clark, mengacu pada kacamata penerbang khas Tuan Biden. “Itulah yang seharusnya terjadi.”

Anda mungkin tidak tahu nama Ann Clark, tetapi apakah Anda membeli pemotong kue dari Williams-Sonoma atau dari Amazon, kemungkinan besar itu adalah miliknya. Perusahaan tersebut, yang didirikan pada tahun 1989 oleh Ann dan John Clark – orang tua Mr. Clark – mengatakan bahwa perusahaan tersebut menyumbang sekitar 65 persen dari seluruh penjualan kue di negara tersebut, atau sekitar $12 juta per tahun.

Strateginya ada dua: Meluncurkan berbagai macam cetakan kue (sekitar lima juta per tahun, dalam 750 bentuk) ke pasar untuk melihat apa yang laku. Dan merespons dengan cepat mode dan tren baru — sebuah permainan yang unggul dalam industri yang didominasi oleh perusahaan-perusahaan yang tidak gesit karena mereka mengimpor produk mereka dari Tiongkok.

Ann Clark menjual pemotong klasik seperti manusia kue jahe dan hati, tetapi produk terlarisnya cenderung memiliki bentuk yang lebih unik: stoples Mason (yang paling populer di tahun 2015), llama (yang sangat besar di tahun 2019). Bintang terobosan tahun ini adalah seekor kurcaci; perusahaan ini menelusuri popularitasnya hingga kesuksesan Cottagecore, sebuah etos yang mencakup kehidupan pedesaan.

Dengan meningkatnya nostalgia, perusahaan memperkirakan bahwa tahun depan, akan ada lebih banyak minat terhadap psikedelia tahun 1960an dan 70an, dengan bentuk seperti jamur dan tanda perdamaian. Mengingat lonjakan jumlah perjalanan pasca-pandemi, bola dunia dan tumpukan koper mungkin akan banyak ditemui.

Meskipun pemotong kue sangat erat kaitannya dengan Natal – dan Ann Clark menghasilkan 40 persen penjualannya sepanjang tahun ini – sebagian besar kesuksesan perusahaan datang dari kesadaran bahwa mendekorasi kue adalah aktivitas sepanjang tahun, dan melayani banyak orang. pelanggan setia yang menginginkan bentuk baru dan tidak biasa.

“Pengumpul pemotong kue adalah bagian dari aliran sesat,” kata Arlene Chua, seorang bankir dan penghias kue di Staten Island yang memiliki sekitar 5.000 pemotong kue. Dia baru-baru ini mengubah lemari pakaian menjadi tempat penyimpanan kue, dengan tempat sampah yang dikategorikan berdasarkan tema seperti Natal, mode, dan baby shower.

Pemotong kue menghubungkannya dengan kenangan. Pemotong sepatu hak tingginya mengingatkannya pada berbelanja di Manhattan; dia mengasosiasikan bangunannya yang berbentuk gereja dengan ibunya, seorang Katolik yang taat.

Pemotong kue “hampir seperti perpanjangan dari kepribadian kita,” kata Ms. Chua. Banyak kolektor memiliki bentuk yang diturunkan dari generasi ke generasi.

Mengingat semua itu, Anda mungkin berharap keluarga Clark dan perusahaannya menjadi tempat lahirnya keceriaan liburan. Namun pada hari Senin di bulan Desember, pabrik tersebut – sebuah bangunan abu-abu di kawasan industri – lebih mirip pabrik pengelasan daripada bengkel Santa. Di dalamnya terdapat sejumlah perkakas listrik, lembaran logam, kotak kardus, dan ban berjalan.

Beberapa hiasan meriah menonjol: karangan bunga di pintu masuk, manusia kue jahe dilukis di kubus dan pintu seperti kejutan kecil. Nona Clark, 83 tahun, dengan rambut bob putih dan mata ceria, bisa dengan mudah disamakan dengan Ny. Claus.

Awal mulanya dalam bisnis ini bukan melalui pembuatan kue, melainkan seni. Nona Clark sedang melukis ornamen dan benda lain untuk dijual di pameran kerajinan pada tahun 1989 ketika dia menggambar seekor babi dan menyajikan gambar tersebut dalam berbagai benda, seperti tatakan gelas, talenan, dan pemotong kue. Pemotong tersebut menjual lebih banyak dari semuanya, dan suaminya membujuknya untuk melakukan semuanya. (Dia meninggal pada tahun 2000.)

Putra mereka Ben, kini berusia 59 tahun, bergabung dengan perusahaan tersebut pada tahun 1998 hanya karena dia ingin pulang dari Maryland.

Pemotong kue, katanya, “adalah widget bagi saya.”

Seperti gadget bagus lainnya, ia harus memenuhi beberapa spesifikasi yang ketat. “Itu harus sangat kokoh,” kata Ms. Clark. Bagian bawahnya harus cukup tajam untuk memotong adonan dingin, tetapi tidak terlalu tajam sehingga dapat melukai pembuat roti. Bentuknya harus langsung dapat dikenali (walaupun beberapa memerlukan pemeriksaan yang cermat). Rusa kutub itu tidak boleh memiliki kaki yang kurus, yang mudah patah saat dipanggang.

Pemotongnya sendiri juga dibuat dengan presisi yang tepat. Potongan baja berlapis timah yang mengilap dipotong sesuai panjang masing-masing pemotong kue dan dilas menjadi lingkaran. Lingkaran-lingkaran tersebut ditempatkan di atas cetakan logam yang berat, dan dengan menekan sebuah tombol, sepasang lengan akan mendorong logam tersebut pada posisi tertentu untuk membentuk bentuk tersebut.

Mesin tersebut dapat menghasilkan 600 hingga 1.000 pemotong per jam, dan memungkinkan perusahaan mengembangkan bentuk baru dengan cepat tanpa bergantung pada pemasok luar, seperti yang dilakukan sebagian besar pesaingnya.

Terlepas dari semua otomatisasi yang ada, pemotong kue tetap menjadi salah satu dari sedikit alat yang tak lekang oleh waktu dan murah di dunia pembuatan kue yang semakin termekanisasi, kata Kay Johnson, kurator di National Cookie Cutter Historical Museum di Joplin, Mo.

Pemotong kue juga merupakan cerminan budaya Amerika selama berabad-abad, katanya. Misalnya, salah satu cara sejarawan mengetahui bahwa para penghuni rumah di abad ke-19 bermain kartu adalah karena mereka memiliki pemotong kue berbentuk empat setelan. Pada abad ke-20, banyak lagu anak-anak yang paling populer adalah — seperti “Humpty Dumpty” dan “Hickory Dickory Dock” — yang karakternya telah diubah menjadi pemotong kue.

Mr Clark terus mengikuti tren saat ini dengan melihat data pencarian online. Meskipun siapa pun dapat mengirimkan ide untuk suatu bentuk, minat penelusuran terhadap bentuk cetakan kue tertentu biasanya menentukan bentuk mana yang akan diproduksi. Kepala boneka yang terinspirasi Barbie langsung mendapat lampu hijau, sementara proposal untuk membuat masker bedah era Covid ditolak. Dan beberapa ide tidak berhasil: Dua tahun lalu, perusahaan menghentikan produksi pemotong kue berbentuk pistol karena karyawan keberatan.

Di gudang perusahaan, pemotong kue disusun dari yang paling populer (topi wisuda, kepala unicorn, kelinci) hingga yang paling tidak populer (gunting, siput, negara bagian California).

“Prediksi saya mengenai hal ini, saya sudah menyerah,” kata Mr. Clark.

Bentuk acak tiba-tiba akan muncul, dan dia akan mencoba menemukan penjelasannya. Mengapa penjualan segi enam melonjak di musim semi? Karena orang-orang membuat hamantaschen untuk hari raya Purim Yahudi. Dan ledakan bulan pada waktu yang hampir bersamaan? Ramadan.

Masa depan bisnis lebih sulit untuk diketahui. Munculnya pencetakan 3-D dapat mengancam kekuatan besar keluarga Clark; beberapa perusahaan menggunakan teknologi ini untuk mencetak pemotong kue plastik sesuai permintaan dalam bentuk yang sangat disesuaikan.

Juga tidak pasti berapa lama orang Amerika akan tetap tertarik pada pemotong kue. Penjualan datar dari November 2022 hingga Oktober 2023, menurut perusahaan riset pasar Circana.

Memotong kue memerlukan waktu dan kesabaran, kata Mr. Clark, namun “saat ini kita semua menginginkan kepuasan instan.”

Namun, ada potensi penonton yang lebih besar di luar sana. Ann Clark mulai berekspansi secara internasional pada tahun 2018, dan pemotongnya kini tersedia di seluruh Eropa dan di negara-negara seperti Jepang dan Brasil.

Clark mempertimbangkan untuk meneliti tradisi spesifik suatu negara dan mengembangkan bentuk-bentuk yang sesuai. Sebaliknya, dia baru saja merilis 750 bentuk di luar negeri dan melihat apa yang terjual dengan baik.

Lonjakan jumlah pemotong boneka beruang di Inggris mengajarkannya tentang pentingnya boneka binatang, yang banyak disimpan oleh orang Inggris sejak masa kanak-kanak. Popularitas pemotong kue angsa di Jerman memperkenalkannya pada Hari St. Martin, hari libur yang pusatnya adalah angsa panggang.

Pengalaman tersebut memberikan pelajaran berharga, kata Mr. Clark. Apa cara yang lebih baik untuk belajar tentang dunia selain melalui pemotong kue?

Mengikuti New York Times Memasak di Instagram, Facebook, Youtube, TIK tok Dan Pinterest. Dapatkan pembaruan rutin dari New York Times Cooking, dengan saran resep, tips memasak, dan saran berbelanja.